GALASSIE ALIENE

Supernova Bonanza in Nearby Galaxy NGC 1569
QUANTE GALASSIE ESISTONO NELL’UNIVERSO ?
A questa semplice domanda non è affatto facile rispondere e forse neanche potremo, per un semplice motivo: L’Universo accessibile ai nostri strumenti non è necessariamente tutto l’Universo. Non si tratta di un problema strumentale, ma temporale e ve lo spiego velocemente sperando di farmi capire. Secondo le moderne teorie ed osservazioni, l’Universo è nato circa 14 miliardi di anni fa. Non ci interessa come sia nato e quali fossero le sue proprietà; quello che ci interessa capire è che da quel momento si è espanso e lo stà continuando a fare anche ai giorni nostri. Ora  consideriamo la velocità della luce e di tutte le onde elettromagnetiche. Questa è fissata dalla Natura ed è molto vicina al valore di 300.000 km/s. Si tratta di un numero spaventosamente grande per noi, ma piccolo per l’Universo. Visto  che  nulla può viaggiare più veloce della luce (almeno questo è quello che sappiamo), e visto che noi osserviamo gli oggetti celesti perché riceviamo la luce da loro emessa, il nostro  orizzonte   di spazio accessibile non potrà mai essere più grande di una sfera dal raggio di 14 miliardi di anni luce. Se  oltre questa distanza esistono altre porzioni di Universo noi non possiamo osservarle, perché la luce inviata da oggetti così distanti ancora  non ha fatto in tempo a raggiungerci.   Ne consegue  che l’Universo a noi accessibile, il cosiddetto Universo osservabile,  potrebbe essere solamente una piccolissima parte di quello effettivamente esistente, ma che non possiamo ancora osservare.Contare quindi il numero di galassie nell’Universo (potrebbe addirittura essere infinito) risulta impossibile e forse lo sarà per sempre.  Possiamo    però   contare il numero di galassie presenti nella porzione di Universo che possiamo osservare.I moderni telescopi sono infatti in grado di rilevare deboli galassie fino ai confini dell’Universo osservabile.Come fare per contare quindi quante galassie potrebbero essere contenute all’interno di questa enorme sfera dal raggio di 14 miliardi di anni luce? E’ impensabile osservarle tutte e contarne una per una, dobbiamo trovare un modo migliore. Le osservazioni degli ultimi 70 anni ci hanno mostrato che l’Universo, su larga scala, è omogeneo ed isotropo. Queste due parole stanno ad indicare che qualsiasi porzione di spazio consideriamo, troveremo circa lo stesso numero di galassie e sarà uguale ad una qualsiasi altra porzione di spazio presa a caso (stessa densità di materia, temperatura). Se quindi le galassie sono disposte in modo omogeneo nello spazio e non vi sono zone in cui valgono proprietà diverse, possiamo calcolare in modo molto più semplice il numero di galassie totali accessibili al nostro orizzonte. Come fare? Semplice: basta puntare una zona casuale di cielo, non disturbata da polveri e gas della nostra galassia, non troppo piccola, e contare il numero di galassie che riusciamo ad osservare. Se la disposizione di queste isole di stelle è la stessa per tutto l’Universo, basta moltiplicare il numero di oggetti che abbiamo contato nel nostro campo di ripresa per l’estensione angolare di tutta la sfera celeste ed avere una buona stima delle galassie presenti nell’Universo osservabile. Seguendo questo ragionamento, nel 2004 gli astronomi hanno ripreso attraverso il telescopio spaziale Hubble una porzione di cielo 10 volte più piccola della Luna piena e contato il numero di galassie presenti. L’immagine, denominata Hubble Ultra Deep Field, è attualmente la più profonda mai scattata e mostra uno spaccato di Universo profondo circa 13 miliardi di anni luce. Pensate che in questa piccola porzione di cielo si contano circa 10000 galassie. Tra l’agosto ed il settembre del 2009 questa porzione di cielo è stata ripresa anche nell’infrarosso, rilevando altre deboli galassie non visibili nella prima versione perché oscurate da polveri e gas presenti lungo la linea di vista (le polveri ed il gas risultano più trasparenti in infrarosso rispetto al visibile).  Facendo una moltiplicazione, possiamo stimare che il numeero di galassie nell’Universo osservabile è compreso tra i 300 ed i 500 miliardi! Se consideriamo che una galassia media possiede circa 100 miliardi di stelle, lascio a voi il calcolo del numero delle stelle presenti nell’Universo osservabile. Se vogliamo peggiorare la situazione, basta pensare che secondo la teoria dell’inflazione, attualmente la migliore per spiegare i primi istanti di vita dell’Universo, la porzione che possiamo osservare è solamente un’infinitesima parte di un volume di spazio 10 elevato alla ventitreesima potenza più grande (10 seguito da 23 zeri!), qualcosa che nessun essere umano potrà mai immaginare e neanche osservare.

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